Commentary: “Last Stop for Democracy (in America)”

de toqueville - On democracy  in AmericaDear Eric,

Thank you for giving me the chance to comment on the working notes for your ambitious essay in progress.

It is now in the smaller countries of northern Europe that we find, in my opinion, the most successful forms of democracy. I think of Switzerland or Denmark (or the TV series Borgen). Their small scale allows proximity between citizens and public representatives. Their high standard of living and education, allows real participation of citizens in decision making. This is the opposite of the US situation where a candidate must raise $ 500 million to be audible and gets elected by telling stories for children, such as  “Yes we can”, hacked by professional communicators.

The issue of scale also seems important.
Democracy was born in cities (Greece, Italy) who at the same time invented new “business models”. It then gets diluted by empires. Silicon Valley is a kind of city that invented a new economy, but also, perhaps, new forms of democracy, such as social networks. But these start-ups, which were democratic in the beginning (see Steve Jobs or Mark Zuckerberg) are growing into ruthless and undemocratic empires.

The relationship to public space also plays a role.

In a pedestrian city, the natural friction between individuals, creates a basis for democracy, it is the agora. In an automobile city like LA of the rest, physical proximity is seen as a threat, we did not want to argue with him, we prefer to trust a distant leader even if a bodybuilder like Schwarzenegger.

We live with fiction may be that democracy is a stable state, even a kind of End of History (Fukuyama).

In fact, empires have always thrived in large-scale exploiting the ideas of creative urban democracies (as did the Roman Empire with the Greek cities, and the French Kingdom of François 1 with Italian cities).  Urban And when empires lose their breath, which inevitably comes about, new forms of democracy are reborn at more human scales.

The genius of the United States of America, which is managed at the federal level as an empire,  may turn out to be to have left the door open for different forms of local democracies to step forward and express themselves. I think of California, who invented a number of laws, or cities like Frisco, Portland, or even New York.

All is not lost.

Voila, hot off the griddle, is what inspires me about you passionate endeavor.

Best.

Jean Haentjens

Economist, urbanist and author of, among others, Crises : la solution de villes,  http://goo.gl/8NeQot

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Original:

From: Jean Haentjens [mailto:j.haentjens@wanadoo.fr]
Sent: Friday, December 5, 2014 10:20 PM
To: eric.britton@ecoplan.org
Subject: Last Stop for Democracy (in America)

Cher Eric,

C’est aujourd’hui dans les petits pays d’Europe du Nord que l’on rencontre, à mon avis, les formes les plus abouties de démocracie. Je pense à la Suisse ou au Danemark (voire la série télé Borgen).  Leur échelle réduite permet la proximité entre citoyen et dirigeants. Leur haut niveau de vie et d’éducation, permet une réelle participation des citoyens aux décisions. C’est le contraire des US ou un candidat doit lever 500 M $ pour pouvoir être audible et se fait élire en racontant des fables pour enfants « Yes we can » fabriquées par des communiquants.

La question de l’échelle me paraît importante.

Le démocratie est nées dans des villes (grecques, italiennes) qui en même temps inventé de nouveaux modèles économiques. Elle s’est ensuite diluée dans les empires. La Silicon Valley est une sorte de cité qui a inventé une nouvelle économie mais aussi, peut-être, de nouvelles formes de démocratie, les réseaux sociaux. Mais ces start up, qui étaient au départ démocratiques (voir Steve Job ou Mark Zuckerberg) sont en grandissant devenues des empires impitoyables et peu démocratiques.

La relation à l’espace public joue également un rôle. Dans une ville piétonne, le frottement naturel entre les individus, crée une base pour la démocratie, c’est l’agora. Dans une ville automobile, comme LA, la proximité physique avec l’autre est ressentie comme une menace, on n’a pas envie de discuter avec lui, on préfère faire confiance à un chef lointain même s’il est bodybuildé comme Schwarzy.

Nous vivons peut être avec la fiction que la démocratie est un état stable, voire une sorte de Fin de l’Histoire (Fukuyama). En fait, les Empires ont toujours prospéré en exploitant à grande échelle  les idées des démocraties créatives (Comme a fait l’Empire Romain avec les cités grecques, et le Royaume Français avec les cités italiennes). Et quand les empires s’essouflent, ce qui arrive fatalement, de nouvelles formes de démocratie renaissent, à petites échelles. Le génie des Etats Unis d’Amérique, qui sont gérés au niveau fédéral comme un empire (avec une CIA et un FBI fort peu démocratiques) c’est peut être d’avoir laissé la possibilité à différentes formes de démocraties locales de s’exprimer. Je pense à la Californie, qui a inventé un certain nombre de lois, ou à des villes comme Frisco, Portland, voire même New York. . .

Voila, à chaud, ce que m’inspire ton sujet passsionnant.

Best.

Jean

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pic jean haentjensJean Haëntjens  économiste et urbaniste, est aujourd’hui conseil en stratégies urbaines (Urbatopie). Il  a auparavant dirigé l’agence d’urbanisme de Saint Nazaire (ADDRN) qui a coordonné la stratégie et les projets urbains de cette ville, souvent citée en exemple pour son spectaculaire renouveau.  Diplômé d’HEC et de Science Po il anime régulièrement desséminaires et conférences pour des institutions telles que: Futuribles, Ministère de l’Ecologie, Université de Copenhague, Ihedate, Paris Métropole, Europartenaires, Ekopolis… Ses interventions et publications sont appréciées pour leur capacité à simplifier la complexité urbaine. Elles se nourrissent de sa pratique de l’urbanisme opérationnel et de ses échanges permanents avec des enseignants et chercheurs, français et européens.

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France de toqueville - portrait

[I]nstruct democracy, if possible, to reanimate its beliefs, to purify its mores, to regulate its movements, to substitute little by little the science of affairs for its inexperience, and knowledge of its true instincts for its blind instincts; to adapt its government to time and place; to modify it according to circumstances and men: such is the first duty imposed on those who direct society in our day.

– Alexis de Tocqueville, Democracy in America, 1835

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About the author:

Eric Britton
9, rue Gabillot, 69003 Lyon France

Bio: Trained as a development economist, Eric Britton is a public entrepreneur specializing in the field of sustainability and social justice. Professor of Sustainable Development, Economy and Democracy at the Institut Supérieur de Gestion (Paris), he is also MD of EcoPlan Association, an independent advisory network providing strategic counsel for government and business on policy and decision issues involving complex systems, social-technical change and sustainable development. Founding editor of World Streets, his latest work focuses on the subject of equity, economy and efficiency in city transport and public space, and helping governments to ask the right questions and in the process find practical solutions to urgent climate, mobility, life quality and job creation issues. More at: http://wp.me/PsKUY-2p7

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